Panamá en riesgo de un gran terremoto

Un nuevo estudio revela que las fallas podrían fragmentarse simultáneamente
WRITER-ID | 24 noviembre 2010

El sistema del Canal de Panamá y la Ciudad de Panamá están en grave riesgo de sufrir un terremoto severo, según un nuevo estudio geológico.

Comisionado como parte del proyecto de expansión en progreso del canal, el estudio fue publicado en la edición de diciembre de 2010 del Boletín de la Sociedad Sismológica Americana.

En él, los geólogos estudiaron las fallas de Limón y Pedro Miguel y descubrieron que ambas están activas y tienen índices de recurrencia relativamente cortos para grandes terremotos. Pero debe tenerse en cuenta que, en términos geológicos, relativamente corto significa cientos de años.

La falla de Pedro Miguel corre entre dos de las esclusas del Canal de Panamá.

Se rompió por última vez en 1621, causando un terremoto devastador que destruyó parcialmente Panamá Viejo.

"Ese terremoto causó casi [tres metros] de desplazamiento donde la falla cruza el canal", dijo el autor principal Thomas Rockwell, geólogo de la Universidad Estatal de San Diego a Canadian Broadcasting Corporation. "Hoy en día, otro terremoto como ése podría tener efectos drásticos."

Los geólogos también encontraron evidencia de que, tanto la falla de Pedro Miguel como la de Limón, pudieron haber sufrido una ruptura al mismo tiempo alrededor del año 700 d.C., provocando un terremoto masivo.

Aunque el estudio tenía como objetivo evaluar el riesgo para el canal, los investigadores están más preocupados por la amenaza que representa para la ciudad de Panamá.

"El peligro de la falla de Pedro Miguel consiste principalmente en un temblor y sus efectos subsiguientes. Ya que la Ciudad de Panamá se encuentra a tan sólo unos cuantos kilómetros de la falla de Pedro Miguel, la actividad renovada de esta falla podría causar daños substanciales a estructuras que no fueron diseñadas para soportar temblores fuertes", escribieron los investigadores.

Dijeron que el lugar donde la falla cruza el canal está entre las esclusas de Pedro Miguel y Miraflores y que "ninguna estructura existente del canal parece estar directamente sobre la falla”.

Eso podría evitar daños graves al canal.

Panamá está en el epicentro de la milenaria colisión geológica entre América Central y Sudamérica. Una vez separadas por el mar, las masas continentales actualmente están siendo empujadas una contra la otra, dando como resultado un pliegue y la falla del istmo.

El estudio calcula que Panamá occidental está convergiendo con la Ciudad de Panamá a un ritmo de aproximadamente 8 milímetros por año,

Según la página de Internet OurAmazingPlanet (Nuestro Sorprendente Planeta), Rockwell y su equipo se adentraron profundamente en la selva tropical de Panamá en busca de más datos acerca del terremoto de 1621 y descubrieron que éste desplazó el Camino de Cruces, un viejo camino español, una vez lleno de buscadores de oro y burros que arrastraban cargas de oro sudamericano. El terremoto desplazó la transitada carretera empedrada más de 9 pies (3 metros) de su lugar original.

Eso comprobó que la falla de Pedro Miguel ha sido responsable de grandes terremotos en el pasado.

Los ingenieros y contratistas que están realizando la expansión del canal tendrán que tomar en cuenta el potencial de desplazamiento al diseñar las nuevas esclusas.

La expansión está programada para terminarse en 2014.

En cuanto a si el peligro es inminente, Rockwell mantuvo la cautela.

"En los últimos 1.600 años hemos tenido tres grandes terremotos en la falla de Pedro Miguel. El último terremoto fue en 1621, así que han pasado ya casi 400 años", dijo Rockwell a OurAmazingPlanet. "Yo no voy a hacer ninguna predicción."

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